Электронная библиотека » Артем Тихомиров » » онлайн чтение - страница 5

Текст книги "Оруженосец"


  • Текст добавлен: 13 мая 2014, 00:13


Автор книги: Артем Тихомиров


Жанр: Боевое фэнтези, Фэнтези


Возрастные ограничения: +16

сообщить о неприемлемом содержимом

Текущая страница: 5 (всего у книги 20 страниц) [доступный отрывок для чтения: 8 страниц]

Шрифт:
- 100% +

– За ним присмотрят здесь, друг, пока ты будешь внутри, – объяснил староста. За лошадьми в стороне следили его помощники.

Принцесса заплатила, и в тот же миг из дверей вышел очередной претендент. Плюнув себе под ноги, он с мрачной миной нахлобучил шапку, взвалил на плечо сумку и, никому ничего не говоря, зашагал прочь.

– Не свезло, – прокомментировал староста. – Ну, теперь ты, Седрик.

– А? – от страха у Эммы пересохло во рту.

– Не задерживай, – посоветовали сзади. – Нам надоело здесь торчать.

Принцесса спешно заплатила серебряную монету, передала поводья Буцефала одному из амбалов и прыгнула на крыльцо. Дверь была распахнута, Эмма вошла в дом.

– Следующий! – послышался из гостиной голос. – Не тратьте мое время, молодой человек.

На миг Эмма зажмурилась, потом вздохнула и, выпятив грудь, развязной походкой отправилась навстречу судьбе.

Глава 5

В эти серые глаза нельзя было не влюбиться – и Кай влюбился. Справедливости ради надо отметить, так он делал, увидев любые красивые девичьи глаза. Это стало частью его профессии.

Незнакомка, которую, оказывается, звали Лорена, достаточно пришла в себя после стаканчика освежающего сидра и начала свою печальную повесть.

Принц устроился удобнее в кресле напротив.

– Мое королевство невелико, совсем крошечное. Может, вы слышали о нем? Салазария.

– Нет, – подумав, вежливо улыбнулся Рыцарь Льва. – Но, уверен, это прекрасное место.

Карамболь, занявший стратегическую позицию в углу возле двери, что вела из гостиной в холл, тихо кашлянул.

– И вовсе не прекрасное, – возразила Лорена. – То есть когда-то мы процветали и были вполне довольны жизнью. Но не теперь… Тень зла накрыла Салазарию, и королевство медленно, но верно погибает.

– В чем именно выражается… погибель? – спросил Кай.

– Земля чахнет и перестает плодоносить, народ мрет от болезней, леса наполняются страшными дикими зверями. Зло витает в воздухе. Призраки и ночные демоны рыщут по дорогам королевства, выискивая неосторожных путников.

– Ого, – сказал принц. – А дельце-то и впрямь серьезное.

Лорена кивнула.

– Я – старшая дочь короля Вермунда. Мою мать зовут Изабелла. Так вот, пять лет назад с отцом произошло несчастье: он поехал на охоту, но конь его взбесился и понес. Отец пытался спрыгнуть, но неудачно. В результате падения король повредил шею и скончался спустя четыре дня невероятных мучений… – Принцесса подпустила слезу, скромно утирая ее платочком. Этого было достаточно, чтобы Кай немедленно возжелал воздать той паршивой скотине (коню) по заслугам. – Три года я и мама были в трауре. Казалось, наша жизнь, а равно и жизнь Салазарии закончилась. Более того, наши подданные, которые очень любили папу, скорбели вместе с нами и не снимали черных одежд.

– Соболезную, – сказал принц.

Гном ничего не сказал, сидя с каменным лицом.

– И вот, однажды при дворе появляется путник из далекой земли. Представился герцогом, путешествующим по миру в поисках чудес. Очаровал маму, наплел ей всяких глупостей… Нельзя сказать, что он был нагл и груб, наоборот, галантен сверх меры…

Кай слушал.

– И вот – продолжила Лорена, – мы с сестрой в один прекрасный день узнаем…

– Постойте, сестры не было, – возразил Карамболь.

Принцесса вытаращилась на него, словно только что заметила:

– Как это не было? Что вы такое говорите? Далия, моя младшая сестра, красавица, каких свет не видывал…

– Я имел в виду, ваше высочество, что вы забыли про нее упомянуть.

– Да, видимо, забыла, – согласилась гостья. – Но это немудрено после перенесенных мною потрясений. Так вот. В один прекрасный день мы с сестрой узнаем, что мама, вдовствующая королева, собирается за этого бродячего герцога замуж. Что он будет нашим отчимом, а заодно и принцем-консортом при нашей матери! Можете себе представить?!

Кай кивнул. Он мог.

– И как вы думаете, принц, нас с Далией стал кто-нибудь слушать? Я имею в виду наши возражения… Никто! Нас поставили перед фактом. Дескать, вот ваш новый папочка и король! – Лорена фыркнула. – Большей низости и вообразить нельзя.

– Но ваша матушка еще молода. – Гном скорее утверждал, чем спрашивал.

– Да. Но это не повод…

– Разве королева не имеет право на счастье? – перебил Лорену дотошный Карамболь. – Три года она носила траур. По-моему, достаточно.

– Вам-то откуда знать? – подскочила принцесса. – Что вы лезете?

– Меня интересует только истина, – заметил агент.

– Он хочет сказать, что почему бы вашей матушке не выйти замуж за хорошего человека, – сказал Кай. – И, по-моему, это здравая мысль. Не вижу проблемы.

Лорена сжала кулачки, слезы моментально высохли на ее серых очах:

– А я вижу! Дайте мне договорить и не давайте глупых советов!

Рыцарь Льва переглянулся с гномом.

– Продолжайте, прошу.

– Мы с Далией заявили, что категорически возражаем против Гийома, а матушка рассмеялась нам в лицо. С той поры, как этот проходимец завлек ее в ловушку, она совершенно изменилась. Королева сама не своя, уж поверьте.

– Этот Гийом ее терроризирует? – спросил Кай. – Угрожает?

– Нет. Во всяком случае, ничего этого не происходит на глазах у публики. Наоборот, воркуют как два голубка, никого не стесняются. Смотреть тошно!

– Кажется, это называется любовь, – сказал Кай.

– Не говорите глупостей, принц, – возразила девица. – Гийом чистой воды проходимец, никакой он не знатный, он просто проклятый мошенник, которому нужны наши деньги. И, кажется, он уже победил. Я здесь только благодаря удаче.

– Так переходите к главному, – произнес гном с явным нетерпением.

– О своей свадьбе королева объявила две недели назад, в торжественной официальной обстановке. Присутствовали придворные, наша местная аристократия, гости из-за границы. Гийом был представлен по всей форме, чтобы ни у кого ни в чем не осталось сомнений. Разумеется, его талант очаровывать всех вокруг сыграл свою роль и здесь. Он сразу стал всеобщим любимцем. Мы с сестрой ничего не могли сделать. Все способы повлиять на мать мы испробовали. Она стала для нас чужой. – Лорена устремила полный праведного гнева взгляд в окно и добавила: – Это и было началом конца…

– Мне кажется, вы излишне драматизируете, ваше высочество, – заметил Кай, оторвавшись от созерцания ее красивой шеи. Она (шея) могла бы стать украшением любого из Трехсот королевств. – Что, собственно, страшного случилось? Ваша мать обрела свое счастье. Вы чувствуете, что память об отце предана, вы обделены, вы ревнуете к вашему будущему отчиму. Все просто. Дело в психологии.

Лорена окинула Кая царственным взглядом:

– Не думайте, что если я красивая, то я дура.

– Что вы, я и не…

– Думали, принц, думали. Особенно преуспел в этом ваш агент, который сверлит меня глазами с того момента, как я начала свой рассказ. Он должен уйти.

– Нет. Правила таковы, что я обязан присутствовать, – заявил Карамболь.

– Так вот, я не дура, – с нажимом произнесла Лорена, и принц отметил, что нервы ее взвинчены куда сильнее, чем он полагал. – Я понимаю, что такое психология. Если бы все ограничилось только нашим с Далией недовольством, мы бы со временем смирились, но все куда серьезнее и страшнее.

Кай превратился в слух.

– Гийом оказался злым чародеем, – сказала девица, и ее глаза снова наполнились слезами. – Настолько злым, насколько возможно.

– Э… он мучает зверушек?

– Да. Он привез в замок несколько ящиков с несчастными созданиями и принялся издеваться над ними.

– Прискорбно, – сказал Карамболь.

– Какие-то странные типы, которых мы никогда раньше не видели, нагрянули поутру с целым караваном. Там было несколько больших, до отказа набитых повозок с добром для злой чародейской лаборатории.

– О! – обронил Кай. – Постойте, мы, кажется, слегка перескочили.

– Извините, принц, я плохо соображаю. Я не сказала, что была свадьба?

– Мы с Карамболем догадались.

– Гийом и моя мать поженились через четыре дня после того торжественного приема. Все было честь по чести, на праздник не пожалели средств, чтобы пустить пыль соседям в глаза. А после… в общем, уже через два дня, когда все гости наконец разъехались, случилось страшное. Гийом собрал всех нас в замковой столовой и объявил, что отныне в Салазарии все меняется. Он становится полноправным хозяином всего и вся. И если кто попробует пикнуть, то горько об этом пожалеет.

– Типично для чернокнижников у власти, – кивнул принц, посмотрев на гнома.

– Ваш седьмой подвиг, – заметил тот и пояснил девице: – Зунсар Белоглазый узурпировал власть в Калингерии. Его коньком было варить из младенцев суп и есть его, мотивируя свой извращенный интерес к подобной кулинарии желанием жить вечно. Правда, прожил он недолго. Кай укоротил негодяя ровно на голову.

Лорена закрыла глаза, но потом восхищение победило, и девица уставилась на героя.

Кай выдержал. Он привык к подобным взглядам.

– Короче, Гийом раскрыл свое истинное лицо. Сорвал маску, показав, что он не так красив, как представлялось окружающим.

– Сорвал? – спросил принц. – Это интересно.

– Ну, он же колдун, – сказала Лорена, – ему ничего не стоит притвориться. И вот мы с Далией стоим, как два столба, и смотрим на это скособоченное горбатое чудовище, ничем не похожее на прежнего приторного франта. Придворные так вообще все разом завопили и бросились бежать. Но Гийом махнул своей волшебной палочкой – и они превратились в мышей. Теперь бедняги обретаются где-то в подвалах замка, пытаясь выжить в жестоком мире грызунов.

Кай мрачно потер подбородок. Ситуация, на его взгляд профессионала, была сложной.

– А ваша мать королева?

– Изабелла сидела словно истукан. То ли чернокнижник ее опоил, то ли заколдовал – она совершенно перестала быть собой. Словно кукла. Сидит и смотрит в пустоту. Ничего не говорит, даже не моргает. Ее приводят новые страшные слуги Гийома.

Принцесса промокнула глаза.

– Ясно. Ваша мать во власти зла, – сказал Рыцарь Льва. – Что дальше?

– С того дня жизнь обитателей дворца становилась все хуже и хуже. Гийом начал колдовать в своей лаборатории, он повесил тучи над замком и закрыл солнце, а потом и всю Салазарию накрыл куполом вечных сумерек. Смрадный дым из его печей и злые чары начали расползаться от нашего замка по землям Салазарии. Они стали отравлять почву и воздух. Народ мрет и чахнет. Кто еще способен, бежит в дальние края без оглядки. Все наши соседи привели свои войска в состояние боевой готовности. Гийом угрожает и им полным уничтожением, планирует поработить окружающие народы, превратив их в рабов…

– Комплекс Черного Властелина, – прокомментировал гном. – Довольно типично. А ваш замок, очевидно, теперь похож на Логово Тьмы?

– Еще как похож, – тихо всхлипнула Лорена. – Тьма так и лезет теперь изо всех щелей.

– Ясно, ясно, – пробормотал герой. – И что же, никто до сих пор не изъявил желание победить зло? Никто не брался?

– Нет.

– Не совсем ясно. Обычно в таких случаях от желающих отбоя нет. Уничтожить Логово Тьмы и Темного Властелина – это засчитывается за три обычных подвига. Какой же рейтинговый рыцарь пройдет мимо?

Принцесса пожала плечами, разглядывая подол своего платья.

– Ладно. Тогда расскажите, как вы очутились здесь?

– Мы с Далией оставались в замке, ибо деваться нам было некуда. Гийом до поры не обращал на нас внимания, а мы старались не попадаться ему и его аколитам на глаза. Но всему приходит конец, верно? И вот мы с сестрой оказались почти единственными, кого Гийом еще не превратил во что-нибудь отвратительное или не употребил для своих жутких опытов.

– Почему?

– Что?

– Он к вам особо благоволил?

– В какой-то степени. Мы узнали страшную правду слишком поздно. Когда я и Далия пришли к нему и потребовали показать нам нашу мать, которую уже несколько дней никто не видел, он рассмеялся. Сказал, что покажет, это нетрудно, и повел нас в одну из комнат замка. Там, среди прочих кошмаров наподобие чучела ехидны, была и королева Изабелла. Чернокнижник превратил ее в цветок и посадил в горшок. Но этот цветок уже был почти завядший, он умирал. Гийом пояснил, что был вынужден пойти на такой шаг, ибо ему требовалась магическая сила. Дескать, поддерживать могучую колдовскую ауру вокруг замка довольно непросто. Поначалу он тянул силу из придворных и слуг, исчезавших день ото дня, а потом в его силки попала и наша мать. Комната стала целой оранжереей мертвых растений. На наших глазах прислужники Гийома бросали в камин те из них, которые окончательно умерли и превратились в сухой гербарий. И эти жуткие аколиты еще смеялись! Словно грифы, приступающие к трапезе! – Принцесса разрыдалась.

Кай бросил взгляд на агента. Карамболь с сомнением поджал губы. Рыцарь сдвинул брови, изумленный тем, насколько сухим и бессердечным может быть этот коротышка.

Принцесса всхлипнула еще сильнее. Кай вскочил и бросился к столику с графином, чтобы налить бедняжке воды. Наблюдавший за этим Карамболь преисполнился еще большим скепсисом. Его подозрительная натура продолжала колотить во все барабаны.

Было что-то в этой девице такое… чего агент объяснить словами пока не мог.

Заглотив стакан воды, Лорена отдышалась.

– Итак, ваша мать… мертва? – спросил Кай.

– Не знаю. Надеюсь, нет. Но самое ужасное, Гийом схватил Далию! Ее он тоже превратил в растение и засунул в горшок… И… теперь она будет источником колдовской силы для этого проклятого злодея… – Лорена высморкалась в платок с таким шумом, что принц подскочил, а у Карамболя отвисла челюсть.

– В тот же вечер я решилась на побег. Бросила все, села на лошадь и помчалась куда глаза глядят. Страх гнал меня вперед, я ехала и ехала, день и ночь, пока не поняла, что лошадь вот-вот упадет замертво. Я и сама была на грани смерти… – Лорена гордо подняла голову, кашлянув. – Простите, что дала волю чувствам, господа.

– Ничего, – сказал Кай. На его щеках выступил румянец – первый признак того, что героическая душа, заключенная в этой молодецкой груди, уже рвется совершить очередной подвиг. – Значит, вы направились в Таратай просить помощи?

– Да. Я вспомнила, где можно найти истинных героев. Лошадь, по счастью, выжила. Но у меня ее отобрали два дня назад какие-то разбойники по пути сюда. Забрали также кошелек с жалкими грошами, которые я успела взять с собой, и кое-какие вещи. Пришлось идти пешком и добираться на перекладных. Хорошо, в Меспении нашлись добрые люди.

– Простите, что прерываю, ваше высочество, – сказал Карамболь. – А эти разбойники ничего с вами… ну, вы понимаете… не позволили себе?..

Лорена сделала большие глаза:

– Что?

– Насильственные действия сексуального характера, – отчеканил агент тоном сборщика налогов.

– О… – Приобретя бордовый оттенок, принцесса уставилась в стену. – Ничего такого.

– Странно, – сказал Карамболь, – обычно они этим самым и занимаются.

– Им было некогда, они спешили по делам.

– Все ясно, не надо больше об этом, – вмешался Кай, даря украдкой гному испепеляющий взгляд. – Подведем итог. Вы сбежали из замка, как только поняли, что чернокнижник захватил вашу сестру.

– Да.

– И вы искали именно меня?

– Нет, но… так получилось.

– Но вам нужен герой. Чтобы освободить Далию и убить злодея, да?

– Нужен. Очень. Наверное, надо было раньше заняться этим, но мы с сестрой все надеялись на лучшее…

– В таких делах нельзя полагаться на авось. Зло такого масштаба само не рассасывается, поверьте.

– Понимаю.

– Как давно Далия в плену Гийома?

– Примерно неделю. Сюда я добиралась шесть дней.

Кай взлохматил волосы.

– Критический срок в подобных ситуациях – неделя.

– Значит, Далия…

– Это еще ничего не значит. Я просто прикидываю.

– Вы поможете?

– Да, конечно. Сама судьба вела вас сюда. Она заставила вас остановиться напротив моего окна и…

Карамболь слез со стула.

– Ваше высочество, мы можем поговорить? В приватной обстановке. – Гном обратил на девицу царственный взгляд: – Простите, но есть вещи, не предназначенные для чужих ушей.

Лорена сжала губы. Теперь густой румянец отхлынул от ее щек.

– Ничего.

Кай, хотя и явно недовольный, был готов.

– Мы скоро.

Вместе с гномом они поднялись на второй этаж и закрылись в спальне.

– Вы думаете, о чем говорите, хоть когда-нибудь? – напустился на героя Карамболь. – Что вы ей обещали?

– А в чем дело? Бедняжка напугана до полусмерти, вся дрожит. Она перенесла столько страданий, ее мать мертва, сестра в смертельной опасности! Я – ее единственная надежда!

– Тише, тише, принц! – выставил перед собой руки агент. – Вовсе не обязательно вопить на весь Таратай.

Принц источал героическое нетерпение. Со стороны могло показаться, его кусали блохи.

– Она мне не нравится. Как хотите, ваше высочество, а ей я не доверяю. Все очень странно. Как ей, к примеру, удалось убежать? У чернокнижника орда прислужников, которые наверняка следили за ней денно и нощно. Нет? Так почему Лорена оказалась здесь?

– Ты придираешься.

– Но не это главное… Главное то, что никто о таком королевстве еще не слышал. Ни о Салазарии, ни о ее короле и королеве, ни об их дочерях. В каких списках и анналах они зафиксированы?

– Триста королевств, Карамболь! – воскликнул Кай. – Триста! И это лишь названия, а на самом деле их куда больше!

– Да, верно, я не могу всего упомнить, но, сдается мне, если я загляну в официальные документы, я не найду там ничего… Послушайте, принц, не ведите себя как мальчик, которому не терпится в туалет!

Наследник престола Керузии замер.

– Обычно к нам приезжают официальные лица. Они и договариваются с нами об условиях спасения. Это профессиональные послы, друзья безутешных родственников, сами безутешные родственники, а нередко и королевские особы… да мало ли кто, главное, все они заслуживают доверия!

– Но Лорену некому представлять! Из-за этого ее можно выгнать взашей?

– Для начала, принц, не надо терять голову, – сурово сказал агент.

– Кто теряет? Я?

– Вы, – невозмутимо ответил Карамболь. – Ваши гормоны фонтанируют с того момента, как вы увидели эту особу на улице. Она рассказала вам красивую и ужасную историю, и вы готовы мчаться на край света, нарушив все правила.

– Да какие…

– Нужен контракт, предоплата…

Тут Каю нечего было возразить.

– Мы не можем работать как паршивые дилетанты. Повторяю, лимит ваших благотворительных спасений исчерпан на этот месяц. Мой вам совет – откажитесь. Пускай просит помощи у кого-нибудь другого.

Принц вытаращил глаза:

– Ты можешь быть настолько бессердечным, Карамболь?!

– Я – деловой гном. А еще я забочусь о вас, принц.

– Лорена может расплатиться позже. Когда я убью злодея и освобожу королевство. Далию уже вряд ли, но хотя бы попытаюсь…

– Невозможно. Так не делается.

Принц шумно выдохнул, сжимая кулаки. Под сводами его черепа сверкали молнии и грохотал гром.

– Знаешь, Карамболь, а мне наплевать!

Гном подлетел до потолка:

– Это как, принц?!

– Я сделаю для Лорены все, причем бесплатно!

– Но…

– Я – герой, а не торгаш! С меня хватит!

Принц шагнул к двери, но шустрый Карамболь преградил ему путь:

– Не делайте этого, прошу! Давайте обсудим.

– Я – герой, – повторил Рыцарь Льва. – И грош мне цена, если я не могу помочь человеку, по-настоящему попавшему в беду. Если бы ты знал, как мне осточертело спасать занудных и спесивых дур, которые только и делают, что попадают в разные передряги! Лорена – другая. Не спорь со мной, Карамболь. Я решил!

Гном ударился головой о стенку. Агент всегда боялся, что рано или поздно появится вот такая кроткая овечка и Кай бросится сломя голову помогать ей… А ведь отец Кая предупреждал, что принц способен наломать дров, и просил, умолял приглядывать за ним. И Карамболь приглядывал в меру сил (не бесплатно, разумеется). Но что же делать теперь? Пламень в героических очах принца не оставляет сомнений, что переубедить высокородную дубину не удастся.

Что делать?

Разум гнома уже работал над проблемой.

– Стойте, остыньте, принц, – сказал Карамболь, изо всех сил пытаясь отодвинуть Кая от двери.

Герой отпустил ручку, отступил на шаг и уперся руками в бока:

– Что еще? Я все решил.

– Понимаю, – вздохнул Карамболь. – И не понимаю одновременно… Вы отказались спасать стольких принцесс сегодня… А, ладно… Вот что я хотел сказать, ваше высочество. Раз уж так дело пошло, почему бы нам хорошенько не подготовиться к подвигу? Не помчитесь же вы в Салазарию в таком виде.

Кай оглядел себя:

– Твоя правда. Но время не ждет.

– Понимаю. Я отдам распоряжения приготовить Октавия, проверить оружие, собрать необходимую поклажу – все как всегда.

– А я чем буду заниматься?

– Для начала мы определим нашу гостью на постой в одной из лучших гостиниц Таратая. Разумеется, инкогнито.

– Э…

– Мы не можем оставить ее здесь. Иначе уже завтра вся пресса начнет полоскать ваше имя в связи с недостойным поведением, – строго сказал гном. – Предоставьте это мне.

– Чем же займусь я?

– Пока отдыхайте. Кстати, мне надо еще подобрать нового оруженосца.

– Ох, я и забыл… проклятый Мартен удрал, как другие…

– Самый быстрый способ – это дать объявление и объявить собеседование. Времени на большее у нас нет.

– Да, я должен отправиться в путь как можно скорее, – кивнул Кай.

– Положитесь на меня принц, – менторским тоном объявил агент.

Через каких-то пять минут Карамболь уже беседовал с ордой своих племянников, раздавая поручения и медяки в качестве аванса за проделанную работу. Один за другим коротышки вылетали из дома, словно выпущенные из баллисты. Их рвению и скорости передвижения можно было позавидовать – о лучших порученцах гном и мечтать не мог. Шустрая родня экономила ему уйму времени и брала за свои труды в разы меньше, чем деятели, что были до нее.

Оставшись один, Карамболь потер ладони.

Что ж, раз принц хочет, пускай спасает эту идиотку, но он будет не он, если в конце, после удачного завершения дела, не сдерет с бедняжки семь шкур в качестве гонорара.

Карамболь отправился в гостиную, где один из его племянников разыгрывал роль официанта. Гномик кружил вокруг кресла Лорены, подавая то одно, то другое блюдо из принесенного разнообразия, разложенного на тарелках. Разнообразие соблазнительно дымилось и распространяло ароматы.

– Приятного аппетита, – сказал агент.

Принцесса, во рту у которой была куриная ножка, кивнула.

Гном улыбнулся. Никто не будет говорить, что он оставил несчастную страдалицу умирать от голода. Этот обед будет включен в будущий счет.

Несмотря ни на что, решил Карамболь, дела идут неплохо.


Однако он и не предполагал, что желающих получить место оруженосца при Кае будет так много. Народу набежала тьма, люди заполнили все пространство перед домом и принялись вопить, словно их режут. Карамболь выскочил на крыльцо и попытался восстановить порядок. Тщетно, его просто никто не слушал. Толпа загородила проезд экипажам, кучера вступили с бродягами в перепалку, и хаос только усилился, грозя перерасти в полномасштабное побоище.

Гном не сдавался. Выдернул из толпы детину покрепче, чело которого не было отмечено полным отсутствием мозгового вещества, и дал ему два золотых с поручением взять помощников и навести порядок.

Новоиспеченный староста, гордый оказанной честью, рьяно взялся за дело. С тремя амбалами он сформировал очередь, открыв проезд через улицу, и всячески пресекал свары. Несколько драк закончились в пользу старосты, смутьянам дали пинка. Относительный мир и порядок позволили наконец приступить непосредственно к делу.

Собеседования начались ровно в полдень.

– Да это же толпа варваров. Они только и умеют, что глотку драть, – сказал, посмотрев в окно, Кай.

– Ничего лучше нет. – Агент расположился за столом и пристроил рядом с собой приготовленные бумаги. Из-за уха у него торчало перо. – Оруженосец нам нужен как воздух.

– Не знаю, не знаю, я вроде справлялся.

– И не забывайте о престиже. Настоящего героя всегда сопровождают оруженосцы.

Кай махнул рукой, дискутировать он не собирался. Мысли его были заняты принцессой, но, увы, даже невинной беседы с Лореной он не мог себе позволить. Не здесь, не сейчас. Под наблюдением Карамболевых племянников бедняжка вселилась в номер хорошей таратайской гостиницы и ждала вызова. Девица не возражала, сказав, что целиком полагается на опыт Кая.

Взглянув еще раз на толпу за окном, принц решил удалиться. Гном вполне мог справиться один.

Его высочество изволили взобраться на второй этаж и упасть на кровать в спальне. Молодецкий сон пришел быстро…

– Запускай первого! – скомандовал Карамболь племяннику, в чью обязанность входило открывать и закрывать дверь.

Вошел первый кандидат. Это был рослый нескладный тип со щербатой улыбкой и в дырявой шапке набекрень. Гном несколько мгновений смотрел на него, усомнившись, что поступил правильно, объявив о наборе на весь Таратай, но отступать было поздно.

– Назовитесь и расскажите, что вы умеете делать… – сказал Карамболь с важностью банкира, выдающего ссуды.

Тип в дырявой шапке не уловил сути вопроса, пришлось повторить три раза. Выяснилось, имени он своего не знает, а что умеет делать, не помнит…

– Следующий! – гаркнул, придя в ярость, агент…

…Дальнейшие четыре с половиной часа в жизни гнома оказались весьма насыщенными. Каждый претендент был словно нарочно хуже предыдущего. Карамболю приходилось выслушивать такое, что даже у него, гнома с крепкими нервами, волосы и борода вставали дыбом. Наконец он начал подозревать, что кто-то пошутил, согнав сюда (определенно со злым умыслом) всех сумасшедших округи да еще открыл двери пары лечебниц для душевнобольных. Иного объяснения Карамболь просто не находил. С каждой минутой он погружался в пучину отчаяния все глубже. Часто просто орал при виде очередного кандидата, чтобы тот убирался подобру-поздорову, пока он не позвал стражу. Или грозился огреть новоиспеченного самозванца стулом или каменным пресс-папье, если он еще раз назовет его «папашей». Взрывы, впрочем, со временем сошли на нет. В последние полчаса, когда толпа поредела (кто-то ушел сам, не дождавшись, кого-то вышвырнули), Карамболь просто сидел и тупо взирал в пустоту.

Его борода и волосы торчали во все стороны. Глаза вылезли на лоб и посверкивали, как два айсберга на солнце. Куртка была распахнута, пальцы, стол и бумаги заляпаны чернилами. Перо для письма Карамболь съел, даже не помня, когда именно: наверное, во время одного из приступов буйства.

Очередного горе-оруженосца гном отправил по хорошо известному адресу и дрожащими руками попытался налить из графина воды. Половину расплескал.

– Как дела? – заспанный Кай сунул голову в гостиную.

– Хуже не бывает, – с видом обреченного на казнь ответствовал Карамболь.

Принц потер глаза. Несмотря на гвалт, вопли и летающие предметы, Рыцарь Льва спал как младенец. Такой способности можно было лишь позавидовать.

– Я больше не могу, ваше высочество, – сказал агент. – Кажется, я сглупил. Сюда сбежались все ненормальные, какие только есть в Трехстах королевствах! Ни читать, ни писать, ни говорить подавляющее большинство этих типов не умеет. Не говоря уже о том, что ни у кого нет нужной квалификации.

Принц уперся спиной в косяк:

– Совсем ни у кого?

– Есть типы, которые служили оруженосцами, да. Но они просили за своим услуги столько, что у меня язык не поворачивается назвать сумму. Канальи!

– И ты их выгнал?

– Сказал, что позже я сообщу им свое решение. Будем иметь их в виду, если не найдем никого…

– Можно было и раскошелиться, – пожал плечами Кай.

– Позвольте мне заниматься нашими финансами, ваше высочество.

– Дело твое, Карамболь.

Гном вздохнул, налил полный стакан воды и, подумав, вылил ее себе на голову.

– Так! – Карамболь хлопнул ладонью по столу. – Если сейчас, вот прямо сейчас сюда не войдет наш оруженосец, я сворачиваю лавочку! К демонам все! Поедете один!

– Ага, – кивнул Кай, почесываясь. Ему хотелось есть, поэтому мысль сходить на кухню и взять пожевать пришлась кстати. В животе согласно булькнуло. – Ну, ладно…

Принц исчез. Гном потер лицо, пригладил волосы, готовясь к последнему рывку.

Так или иначе, а скоро все должно было закончиться.


– Следующий! – послышался из гостиной голос. – Не тратьте мое время, молодой человек.

…На миг Эмма зажмурилась, потом вздохнула и, выпятив грудь, развязной походкой отправилась навстречу судьбе.

Дверь придерживало некое крошечное существо в зеленой фетровой шляпе. Оно нетерпеливо махнуло ручкой, намекая, чтобы принцесса шевелила ногами. Эмма прошла мимо, напомнив себе, что необходимо играть свою роль безупречно.

– Как делишки, брат? – бросила она гному, но тот глянул из-под шляпы, не оценив вульгарности, и грохнул дверью, отчего дом закачался.

Принцесса прикусила губу.

– Так, так… проходите, – нетерпеливо сказал другой гном, как только Эмма очутилась в гостиной.

За столом сидел длинноносый коротышка с бородой, выглядевший несколько взъерошенно. Его глаза нездорово мерцали, но видневшийся в них ум не позволял отнести этого странного персонажа к сумасшедшим. Эмма подумала, что после стольких часов общения с неадекватными субъектами с ней случилось бы и не такое.

Не вынимая рук из карманов, принцесса остановилась напротив стола.

– Имя! – потребовал гном.

– Седрик.

– Откуда?

– Из Гальвании. – Эмма давно и довольно тщательно продумала свою легенду и собиралась ошеломить гнома «правдивыми» подробностями.

– Вы в курсе, кого мы тут нанимаем?

– Оруженосца для принца Керузии Кая, именуемого в анналах Рыцарем Льва, благороднейшего из современных героев…

Гном выпучился еще больше.

– Ладно… Неплохо… – сказал он. – Хм… мы отказали многим, но вы, похоже, и сами это знаете.

– Да. Отсюда парни выкатывались с такими мордами, что мы пузы надорвали, – басовито хохотнула принцесса. – Что вы им наплели?

– Ничего… – покачал головой Карамболь. – Неважно. Итак, что вы можете сказать? Опыт имеется?

– Имеется. Еще бы… – Эмма решила немного придержать коней с демонстрацией мужественности, ибо откровенная показуха может вызвать обратный эффект и заронить в коротышке подозрения. – Я служил оруженосцем у…

Дальше следовал длинный список рыцарей, специально отобранных Эммой для легенды. Были они известны, но не составляли «первый эшелон». Твердые звезды-середнячки, никогда не достигавшие вершин рейтинга, но совершившие немало впечатляющих подвигов. Плюс к этому Эмма чуть приврала, упомянув рыцарей, существовавших только в книгах, которые она читала.

Всего бывших хозяев у оруженосца Седрика набралось пятнадцать штук. Заметив на лице гнома довольно странное выражение, принцесса испугалась, что переборщила.

– Да вы, я вижу, весьма опытны, – сказал Карамболь. По правде, гном изо всех сил старался не показать своей радости: вот, наконец, кто-то стоящий – и о деньгах с порога не говорит, не требует по мешку золота за каждый день службы. – Но почему вы так часто меняли хозяев?

– Хм… меня влекли эти… ветра странствий.

– То есть, – прищурился гном, – вы попросту сбегали?


Страницы книги >> Предыдущая | 1 2 3 4 5 6 7 8 | Следующая

Правообладателям!

Данное произведение размещено по согласованию с ООО "ЛитРес" (20% исходного текста). Если размещение книги нарушает чьи-либо права, то сообщите об этом.

Читателям!

Оплатили, но не знаете что делать дальше?


  • 0 Оценок: 0
Популярные книги за неделю


Рекомендации